Una piccola rana dalla testa corta salta goffamente attraverso un orecchio interno sottodimensionato

Troppo piccola per saltare a dovere: è la sfortuna delle minuscole rane dalla testa corta che vivono nella foresta pluviale brasiliana. In Gli scienziati progrediscono scrive un team internazionale di biologi che il sistema vestibolare delle rane è così piccolo che possono eseguire solo movimenti incontrollati prima di atterrare. Un comportamento di salto così scadente può renderli più suscettibili a cadere preda dei predatori.

La goffa tecnica di salto della rana dalla testa corta, ripresa di profilo e dall’alto dai ricercatori coinvolti.

Le rane dalla testa corta appartengono al genere brachicefalo e vivono nel sud-est del Brasile. Le decine di specie descritte misurano al massimo pochi centimetri e variano di colore dall’arancione brillante al marrone o al nero. A volte sono velenosi. E tutti hanno un piccolo orecchio interiore.

Canali semicircolari

Questo orecchio interno è essenziale per il senso di equilibrio dell’organismo. Il fragile sistema vestibolare comprende tre “canali semicircolari”: tubi pieni di liquido ricco di potassio che registrano i movimenti di rotazione, non solo nelle rane, ma anche nell’uomo e in altri vertebrati. Se muovi la testa, il fluido passa davanti alle cellule ciliate sensoriali nell’orecchio interno e queste cellule trasmettono informazioni al sistema nervoso centrale, che assicura una postura corretta.

Di tutti i vertebrati adulti, le rane brasiliane dalla testa corta hanno i canali semicircolari più piccoli, scrivono i biologi Gli scienziati progrediscono† Ciò garantisce che il liquido ricco di potassio o “endolinfa” non sia messo in movimento abbastanza mentre le rane girano durante un salto. Di conseguenza, il loro sistema nervoso registra solo un’accelerazione angolare molto limitata che si verifica durante i movimenti di rotazione, necessaria per un corretto orientamento. Risultato: la mini rana non atterra con la grazia di rane e rospi più grandi, a meno che non abbiano un sistema vestibolare danneggiato.

Certo, un salto con la rana non è una competizione ginnica: in termini estetici, a nessuno importa se una rana salta più o meno magnificamente. Ma per le rane stesse, il loro salto può essere vitale. Dopotutto, una rana che finisce sulla schiena è indifesa contro gli aggressori, soprattutto se non è velenosa o mal mimetizzata.

morto

Le rane dalla testa corta nell’esperimento non sono “morte” per ingannare i predatori. Inoltre non imitano una foglia appassita con gambe rigide e tese, come è stato osservato in altre rane brasiliane nello stesso habitat. Durante il salto, allungano le zampe posteriori, in modo che girino meno rapidamente e quindi riducano forse leggermente le possibilità di un atterraggio all’indietro. Se atterrano sulla schiena, si rialzano il prima possibile. Inoltre, quando scappano, dovranno fare affidamento principalmente su altri vantaggi: mimetizzazione, tossicità o semplicemente la loro discreta statura.

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